From patient to doctor: Houston woman now saves lives at the same rehab facility that changed hers.

In questi giorni, Claudia Martinez fa le visite al TIRR Memorial Hermann, lo stesso ospedale di ricerca dove un tempo era una paziente. Ora, al terzo anno di permanenza, attraversa le stesse strade dove, non molto tempo fa, ha imparato di nuovo a camminare.

Nelle stesse stanze in cui la 31enne Martinez una volta ha lavorato con gli istruttori fisici per padroneggiare i passaggi di vestirsi, nutrirsi e alzarsi da una sedia a rotelle, stava aiutando gli altri con sfide simili.

La dottoressa Lisa Wenzel, un medico del TIRR, ricorda quando Martinez arrivò per la prima volta e Wenzel la curò come una paziente. Ora supervisiona e scende su di lei come residente, fornendo assistenza ai pazienti.

"Claudia è stata in grado non solo di riabilitarsi qui, ma anche di lavorare qui come studentessa", ha detto Wenzel. "Lei è una grande ispirazione. Spero che un giorno verrai anche tu qui."

Questo è anche il sogno di Martinez.

Voleva diventare un medico fin dall'infanzia e ha pensato di diventare un medico mentre studiava alla facoltà di medicina.

È stato il suo periodo al TIRR che ha cambiato il corso della sua carriera. Ma il suo percorso è stato arduo.

I sintomi di Martinez - mal di testa e una sensazione di formicolio o intorpidimento alle gambe - sono iniziati insieme alle sue lezioni all'Università di Houston, dove ha conseguito una specializzazione in biologia e una minore in chimica.

"Era frustrante", ricorda. "E le cose che avrei fatto nella vita di tutti i giorni stavano diventando sempre più difficili per me."

I sintomi sono peggiorati nel tempo. Martinez cominciava a sentirsi debole. Nel giro di un anno, le sue mani e i suoi piedi tremavano. A volte, cadeva quando cercava di alzarsi. Aveva spesso nausea e vomito.

Inizialmente i medici pensavano che il colpevole fosse lo stress universitario. Ma Martinez sapeva che non poteva essere così.

"Ero il tipo di persona a cui piace davvero la scuola", ha detto. "Non è stato stressante per me."

All'inizio del suo ultimo anno, nel 2012, ha finalmente trovato un dottore che l'avrebbe ascoltata.

Le è stata diagnosticata una ciste sulla colonna vertebrale e una malformazione di Chiari, una condizione rara causata dalla mancanza di spazio cranico sufficiente nel cervello. L'anomalia cerebrale si forma nel cervelletto, un'area essenziale per la funzione motoria e l'equilibrio. La mancanza di spazio fa sì che il cervelletto comprima il midollo spinale.

Martinez non aveva mai sentito parlare della deturpazione di Chiari prima, ma conosceva la gravità della diagnosi.

"Il mio neurochirurgo ha detto: 'Hai bisogno di un intervento chirurgico al cervello il prima possibile - o potresti rimanere paralizzato dal collo in giù'", ricorda.

Entro una settimana, era in sala operatoria per una craniotomia, nonché per la decompressione della fossa sottocranica posteriore con laminectomia e duraplastica, una procedura che rimuove una piccola porzione di osso nel cranio per ridurre la pressione.

Dopodiché, Martinez si riprese rapidamente e il mal di testa e la nausea si placarono.

"Mi sono sentita molto bene", ha detto.

Ma non durò a lungo.

I sintomi ritornano e peggiorano

Il mal di testa è tornato - peggio di prima.

"Non riuscivo a stare fermo", ha detto Martinez. "Comincio a perdere conoscenza."

È stata ricoverata in ospedale a ottobre e ha appreso che c'era una perdita. Il fluido stava riempiendo le cavità del suo cervello e uno shunt le è stato posizionato nel cranio per svuotarlo.

"Ci è voluto un po' di tempo per recuperare allora", ha detto Martinez. "Era più lento."

E i sintomi sono tornati - di nuovo. Aveva di nuovo mal di testa, formicolio e difficoltà a deglutire.

L'ernia nella sua colonna vertebrale è stata riparata, questa volta in basso. Aveva bisogno di un terzo intervento chirurgico per alleviare la pressione. Nel gennaio 2014 i chirurghi hanno ripetuto la procedura di decompressione.

Martinez ha quindi contratto la meningite chimica da un cerotto protesico posizionato nella sua testa per fare più spazio. La patch doveva essere sostituita e uno shunt posizionato nel febbraio 2014.

Inoltre, Martinez aveva la quinta nevralgia, una condizione che provoca sensazioni dolorose sul lato del viso.

"Ti sta causando così tanto dolore che non puoi mangiare o parlare", ha detto.

Poi ha subito una quarta operazione, chiamata chirurgia di decompressione microvascolare, nel novembre 2014, mesi dopo essersi iscritta alla McGovern Medical School di UTHealth Houston.

"Qui stavo cercando di dare il meglio di me e di andare bene a scuola, e queste cose continuavano a succedermi", ha detto. "Non ho capito perché".

Ogni volta che Martinez andava in ospedale, chiedeva ai suoi genitori Alicia e Johnny Martinez di portare il suo laptop e i suoi libri. Erano più che felici di obbedire.

Anche se Martinez non ha aperto le sceneggiature, è stato un sollievo averla vicino. Ha spiegato che la loro presenza l'ha aiutata a concentrarsi sul suo futuro in medicina, quando è una dottoressa e non una paziente.

"Almeno l'ho avuto", ha detto. "Ho ricevuto la maggior parte della mia istruzione da un letto d'ospedale oa casa".

Un problema completamente nuovo

A 25 anni, Martinez stava lavorando a un progetto di ricerca all'inizio del suo secondo anno di facoltà di medicina con il dottor David Sandberg, professore e presidente di neurochirurgia pediatrica presso la McGovern Medical School presso UTHealth.

A quel tempo, Martinez aveva problemi a deglutire e iniziò a perdere peso. È stata portata d'urgenza in ospedale a causa della malnutrizione. Ha anche sviluppato problemi di equilibrio, vista e vista e ha iniziato ad avere convulsioni.

Martinez ha condiviso la sua storia con il dottor Sandberg, che è anche direttore della neurochirurgia pediatrica presso il Memorial Hermann Mescher Neurosciences Institute.

"Il suo caso è molto insolito", ha detto. Raramente si vede qualcosa".

La maggior parte dei pazienti con malformazione di Chiari guarisce dopo una procedura e non necessita di un'altra procedura. "Ma ha subito una serie di interventi chirurgici", ha detto.

Martinez ha ancora sintomi.

"Stava peggiorando", ha detto Sandberg.

Una risonanza magnetica ha mostrato che il suo tronco cerebrale sembrava essere attaccato al tessuto cicatriziale. Di solito, c'è uno spazio tra la dura, o il rivestimento che copre il cervello, e il tronco cerebrale, ha detto Sandberg.

"Il suo tronco cerebrale sembrava essere allungato all'indietro", ricorda Sandberg.

Qualsiasi intervento chirurgico che colpisce il tronco cerebrale può essere pericoloso.

"Il tronco cerebrale controlla la vita: la respirazione e la frequenza cardiaca", ha detto. "Ma non c'erano grandi alternative nel suo caso".

Martinez avrà bisogno di un quinto intervento chirurgico e Sandberg ha accettato di occuparsi del suo caso.

"Era davvero, davvero pericoloso a questo punto", ha detto. "Ma sentivo che poteva farcela. Avevo completa fiducia in lui. Mi sentivo a mio agio. "

L'operazione era prevista per luglio 2016. Sandberg ha detto che l'operazione ha sostanzialmente aperto la sua precedente incisione, rimuovendo il tessuto cicatriziale e allentando il tronco cerebrale.

"È come la carta moschicida", ha detto Martinez. "Doveva entrare e smontarlo."

Lo stesso problema si è ripresentato nel febbraio 2017 - e Sandberg ha avuto di nuovo l'operazione - nel suo sesto e ultimo intervento chirurgico al cervello.

riprendersi dall'ictus

Quando Martinez si è svegliata dall'operazione, ha cercato di allungare la mano e afferrare qualcosa. Fu allora che si rese conto di non avere il controllo sulle braccia o sulle gambe.

"Ero tipo, 'Cosa sta succedendo?' "Ho avuto un ictus durante l'intervento chirurgico", ha ricordato.

Trasferito a TIRR nel marzo 2017.

Ha spiegato che Martinez era ai minimi storici. Non era solo la sua incapacità di funzionare o il fatto che avrebbe dovuto reimparare come usare il suo corpo. Sentiva che questo poteva essere un segno che la pratica della medicina non sarebbe stata nel suo futuro e altri erano d'accordo. Lei era triste.

"Tutti mi hanno fatto notare cosa non posso fare", ha detto.

Ma al TIRR tutto è cambiato.

"Tutti erano molto positivi", ha detto. "Si trattava di riavere indietro la mia vita e il mio lavoro. Stavano sottolineando cosa potevo fare - ed era un 180 completo".

Wenzel ha detto che questa è stata una parte importante della sua guarigione.

"Claudia ha dovuto superare tutte queste sfide", ha detto Wenzel. "Ma c'è vita davanti; questo era il nostro obiettivo principale. C'è ancora così tanto che puoi fare. Volevamo darle speranza. "

L'approccio era multidisciplinare, inclusi fisioterapisti e terapisti occupazionali, infermieri, case manager e psicologi.

"Quando Claudia è entrata per la prima volta, aveva bisogno di un aiuto completo per fare il bagno, mangiare e prendersi cura dei vestiti", ha detto Wenzel.

Due mesi dopo, Martinez è quasi completamente indipendente in tutte queste attività. Poteva camminare un po', alzarsi dalla sedia a rotelle e salire delle scale.

"Hai fatto molti progressi", ha detto Wenzel.

Martinez tornerà a TIRR per altri due soggiorni quell'anno. Altre sessioni erano dedicate allo stare in piedi, camminare e muovere le mani.

"Ero più forte", ha detto Martinez.

Nel 2018, Martinez ha preso un anno di congedo medico per la riabilitazione. L'autunno successivo, è tornata a scuola portando ancora un tubo per l'alimentazione.

Fai qualcosa a pezzi

Martinez si è laureato a maggio 2020.

Lungo la strada, ho raggiunto vari traguardi, inclusa la rimozione del tubo di alimentazione e della porta.

Ha imparato a esaminare i pazienti da sola ea diventare una sostenitrice di se stessa come studentessa di medicina con disabilità.

Martinez ha anche scoperto che i suoi obiettivi di carriera sono cambiati. Stava ancora lavorando per ritrovare la mobilità nelle sue mani e sapeva che questo escludeva un intervento chirurgico.

Wenzel le ha detto: "Penso che sarai un ottimo medico di riabilitazione. Sarai in grado di aiutare molte persone con il miglioramento della carriera".

Martinez ha preso molto sul serio le parole del suo medico TIRR.

"Mi ha detto: 'Sto per candidarmi'", ricorda Wenzel.

Martinez ha iniziato il suo soggiorno in TIRR nel luglio 2020.

"È in una posizione unica per conoscere entrambe le parti", ha detto Wenzel. "Cose che ha imparato come paziente, ora può avanzare come medico".

Sandberg ha convenuto: "In termini di empatia per i pazienti, capirebbe davvero cosa stanno passando".

Si ricorda che era una studentessa di prima classe.

"Ora è una residente impegnata", ha detto. "Sono stato afflitto da sfide che la maggior parte degli studenti di medicina non ha mai affrontato e mi sono avvicinato a loro con grande equilibrio. Ho perseverato".

Lindsey Peyton è una scrittrice freelance con sede a Houston, P.S.

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