Perspective | In the 1880s, D.C.’s doctors argued about malaria and its cause

Sospensione

Nell'autunno del 1881, alcuni medici di Washington decisero che ne avevano abbastanza. La città in cui praticavano la medicina veniva regolarmente abusata come focolaio de facto di una malattia debilitante, a volte fatale.

Come diceva l'articolo del Washington Post del 9 novembre 1881: "Washington ha un capro espiatorio sulla schiena per tutti i mali indefinibili e inevitabili. Si chiama malaria".

L'articolo aveva un titolo che oggi riconosceremmo come clickbait: "La malaria è un mito?" Secondo la storia, i giornali di tutto il paese stavano portando i loro lettori a credere che "c'è una terribile bestia sopra Washington, le cui ali velenose si estendono sulla città, portando morte e distruzione".

E così alcuni medici hanno iniziato a fare marcia indietro. Il Sindacato dei Medici Distrettuali ha adottato una risoluzione per interrogare i suoi membri e interrogarli sulla malaria. "È chiaro che questa visione dello stato malsano della nostra città sta guadagnando slancio all'estero, e quindi si sta arrecando un grave danno alla sua prosperità materiale", si legge nella risoluzione.

Era vero che Washington aveva una cattiva reputazione, in termini di malaria. Uno scrittore di Filadelfia aveva notato i "problemi colossali della città" causati da "accumuli disgustosi" lungo le rive del fiume Potomac. Lo scrittore ha scherzato sul fatto che la malaria fosse così comune che i membri del Congresso hanno descritto la malattia come una comoda scusa per tutto, dall'essere in ritardo alle riunioni alla sofferenza del bere pesante.

Un giornalista del Post ha chiamato i medici locali per chiedere delle loro esperienze con la malaria – o “cosiddetta malaria”, come l'hanno definita alcuni osservatori. Alcuni hanno detto che la malaria era una cosa. Altri no. uno, a Dr. Hagnerdisse che la malaria era presente in città ma che era sopravvalutata.

"Ho solo quattro o cinque casi di malaria, e quelli si trovano in E Street sul lungofiume e vicino a Rollins Square", ha detto al giornale.

È sciocco sedersi all'aperto con la testa scoperta dopo il tramonto tra la fine dell'estate e l'inizio dell'autunno, ha detto Hagner. "Niente può causare la febbre della malaria così rapidamente", ha detto.

Pericoloso anche: camminare al sole o "dormire in una posizione in cui l'aria notturna ti soffia addosso".

Mentre le persone cercavano di determinare la causa, 130 abitanti di Washington morirono di malaria nel 1881.

I giornali erano pieni di pubblicità di farmaci brevettati per combattere la malaria. Il produttore di Hostetter's Bitters ha dichiarato che il loro prodotto era popolare ai tropici, "dove il caldo torrido emette umidità, decomponendo la vegetazione che produce le peggiori forme di febbre, naso che cola e ittero".

tossine dell'aria? decomposizione della vegetazione? Cosa dà?

Nel dicembre 1881, The Post pubblicò una lunga lettera di un medico locale di nome JB Johnson. Johnson ha raccontato la storia della malaria - notando che il nome derivava da parole italiane che significano "aria cattiva" - e aveva una ragione inequivocabile: "La malaria è il risultato dell'effetto chimico tra calore, acqua e materia vegetale in decomposizione o in decomposizione".

La fermentazione del materiale vegetale - si pensava che una temperatura compresa tra 67 e 75 gradi fosse la più favorevole alla formazione della malaria - si traduce in "gas di acido carbonico".

Johnson ha scritto che questo gas "si trova più pesante dell'atmosfera e affonda a terra". Era trasportato lungo la terra dalle correnti d'aria e abitava in burroni, burroni e sui fianchi delle montagne. Poiché è più pesante dell'aria, non può attraversare l'acqua, una caratteristica "chiaramente dimostrata" dal modo in cui i marinai sono stati colpiti solo dopo che le loro navi sono entrate nei porti colpiti dalla malaria.

Leggere la copertura sulla malaria del 1880 fa venire voglia di saltare in una macchina del tempo, afferrare un dottore per il bavero del camice bianco e gridare: "Sono le zanzare, sciocchi!"

Ma anche se lo fai, alcuni medici continuano a sbagliare. Nel settembre 1881, il Washington Critic pubblicò un breve articolo su consiglio di un medico secondo cui il miglior trattamento per la malaria è una puntura di zanzara.

Il documento di ricerca osservava: "Questo è un po' sorprendente per chi non lo sapesse, ma la teoria si basa sul fatto, almeno confermato, che i due stanno sempre insieme, e dove la malaria è molto diffusa, le zanzare si diffondono in grandi quantità e che il veleno del loro pungiglione è l'antidoto della natura alla malaria”.

Ci si chiede quanti residenti di Washington abbiano seguito il suo consiglio.

Karen Masterson"Erano un prodotto del loro tempo", ha detto un assistente professore di giornalismo all'Università di Richmond. "I medici, sai, non sono necessariamente programmati per essere di mentalità aperta. I ricercatori, sì, ma i medici normali, non tanto Sanno quello che sanno e fanno quello che fanno."

Masterson è l'autore di Project Malaria: La missione segreta del governo degli Stati Uniti per trovare una cura miracolosa. Alla fine, ha detto, sono stati i ricercatori medici a capirlo.

Nel 1899, The Post pubblicò un riassunto di 11 righe intitolato "Trovato zanzara malarica". lavorare in India e Africa occidentale, Ronald Ross, uno specialista britannico in malattie tropicali, ha dimostrato che la malaria è diffusa dalle zanzare. Ricevette il Premio Nobel per la Medicina nel 1902.

Masterson ha detto che non dovremmo giudicare questi medici troppo duramente negli anni '80 dell'Ottocento.

"Vedi in cosa vuoi credere", ha detto. "Ti stai aggrappando a pensieri profondamente radicati."

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