Retired dean receives American Heart Association award for his influential work at University of Maryland School of Medicine

Donald E. Wilson, MD, decano onorario della University of Maryland School of Medicine, ha ricevuto questa primavera il Watkins-Saunders Award 2022 dall'American Heart Association.

Il premio, assegnato ogni anno dal 2012, onora individui o organizzazioni nel Maryland che sono stati eroi nella lotta contro le disparità sanitarie e le disuguaglianze. Il premio è chiamato in memoria di due medici volontari dell'American Heart Association, il compianto Dr. Levi Watkins ed Elijah Saunders, MD, sono pionieri nel campo della cardiologia che si sono impegnati per l'equità nell'assistenza sanitaria, secondo l'associazione.

Saunders era il mentore e l'amico di Wilson. Ha incoraggiato Wilson a fare domanda per una posizione presso l'Università del Maryland e si è rivolto al presidente della scuola chiedendo un colloquio con Wilson per la posizione, secondo un portavoce dell'American Heart Association.

Wilson, il gastroenterologo in pensione, ha detto che essere stato nominato quest'anno al Watkins-Saunders Prize è stato sorprendente, ma un grande onore.

Wilson ha affermato che il premio "va oltre l'ambito delle malattie cardiache e dell'ictus e parla di una questione globale nell'assistenza sanitaria nel nostro paese oggi". "E questo è il problema delle disparità sanitarie, che è in parte dovuto alla mancanza di diversità degli operatori sanitari e dei decisori nel nostro paese oggi".

Wilson ha avuto un grande successo nella medicina americana. "Ho vissuto molte delle prime cose nella mia carriera", ha detto.

Wilson è diventato il primo preside nero di una scuola di medicina non incentrata sulle minoranze negli Stati Uniti nel 1991, quando è stato nominato preside della University of Maryland School of Medicine. Durante i suoi 15 anni di mandato, non solo ha migliorato la diversità della scuola, ma l'ha anche trasformata in una delle migliori scuole di medicina di ricerca del paese.

"Il mio primo incontro con i miei presidenti e direttori del programma, ero in una stanza con 25 persone, 20 delle quali pensavano che avrebbero dovuto essere il preside... che pensavano di poter svolgere il lavoro meglio di me. È stato un inizio divertente", Wilson disse. C'era un pregiudizio razziale che sarebbe un eufemismo".

Sapeva che sarebbe diventato un medico da quando aveva circa 9 anni. Cresciuto a Worcester, nel Massachusetts, si ammalò e la sua famiglia chiamò un medico a casa che lo aiutò a curarlo.

"Sono stato commosso", ricorda Wilson, 86 anni. "Ho detto: 'Sarò un dottore da grande', soprattutto dopo aver notato la mancanza di persone di colore in medicina".

“Mi sono reso conto, in gioventù, che abbiamo una mancanza di rappresentazione su chi puoi andare – non che i dottori bianchi non ti vedranno – ma se ti senti più a tuo agio ad andare da qualcuno di colore, ne hai solo uno opzione in tutta Worcester", ha detto Wilson. , Massachusetts".

Ciò ha un impatto importante sulla ricerca e sulla conoscenza medica degli stessi pazienti di colore. Ha vissuto la stessa cosa alla scuola di medicina, dove sette dei 1.172 membri della classe erano neri. Si è laureato alla Tufts University School of Medicine nel 1962.

"Non ho mai visto un professore nero prima", ha detto Wilson.

Ha trascorso gran parte della sua carriera cercando di cambiarlo e affrontare le disparità e le disuguaglianze di salute. Sotto la sua guida presso la University of Maryland School of Medicine, il numero di docenti femminili è aumentato del 75% e il numero di docenti di minoranza è triplicato.

"Mi sentivo come se dovessi fare qualcosa per quello che ho visto perché non posso semplicemente camminare sapendo che c'è qualcosa di sbagliato in questo mondo. Vedo un problema e lo tratto". ha detto Wilson.

La sua presenza ha incoraggiato più studenti di colore a venire all'Università del Maryland ed è diventato un modello per le persone di colore che volevano praticare la medicina o entrare nel mondo accademico come il dottor William Ashley. Ashley, neurochirurgo al Sinai Hospital di Baltimora, è presidente del Consiglio di amministrazione del Greater Maryland dell'American Heart Association e presiede il comitato di selezione del Watkins-Saunders Award.

Era un adolescente quando ha incontrato Wilson, che era un compagno di classe e amico del padre di Ashley. Wilson è stata la persona più giovane a ricevere una posizione di professore ordinario presso la University of Illinois School of Medicine. Quando Ashley si stava diplomando al liceo, Wilson gli diede consigli sul suo futuro. Le loro strade si incrociarono di nuovo circa 20 anni dopo, quando Ashley arrivò nel Maryland.

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Ashley, 49 anni, ha detto che Wilson ha lasciato un segno indelebile nella sua carriera ed è stato un modello per altre persone di colore come lui che volevano intraprendere una carriera in medicina.

"Quando sono arrivata a Baltimora, era così felice di vedermi e di ricordare la nostra conversazione", ha detto Ashley. "Sono davvero orgoglioso di averlo conosciuto in tutti questi anni e di averlo reso partecipe della costruzione di me in quello che sono oggi".

Wilson ha anche implementato modifiche al curriculum presso l'Università del Michigan che includevano istruzioni più pratiche e applicate e aumentato i finanziamenti per la ricerca da $ 77 milioni a $ 341 milioni, tra le istituzioni mediche americane con il punteggio più alto dell'epoca. Wilson ha detto che la scuola di medicina è passata dal quarto quintile nel finanziamento della ricerca esterna al quintile più alto quando è andato in pensione nel 2006.

"Non sono venuto nel Maryland per aumentare la diversità; sono venuto nel Maryland per migliorare la scuola di medicina", ha detto Wilson. "Penso che tu possa accedere alle migliori possibilità solo se hai un gruppo eterogeneo di persone che lavorano con te e ti consigliano. Quindi, la maggiore diversità avrebbe aiutato la scuola di medicina, qualunque cosa fosse successo".

Wilson, che vive nella contea di Baltimora, continua a essere attivamente coinvolto in molte organizzazioni che promuovono il progresso delle persone di colore nell'assistenza sanitaria e nella medicina accademica, incluso il servizio come presidente dell'Academic Minority Physicians Association, da lui fondata.

Ritiene che si possa ottenere un maggiore impatto garantendo la diversità nella ricerca e nei ruoli di leadership.

"Abbiamo fatto grandi progressi in medicina, ma il mondo sta andando indietro", ha detto Wilson. "Avevo sperato di vivere per vedere il mondo porre fine alle disparità razziali, ma sfortunatamente ciò non accadrà nella mia vita. Il razzismo strutturale è una parte importante della nostra rovina. C'è molto lavoro da fare".

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