Betting on ‘golden age’ of colonoscopies, investors buy up gastroenterology practices

Marielle aveva bisogno di un nuovo gastroenterologo.

Appena tornato a San Antonio, il 30enne ha cercato un medico che si occupasse del morbo di Crohn, una malattia infiammatoria intestinale che viene gestita con successo con i farmaci e il monitoraggio per tutta la vita, inclusa la colonscopia regolare.

Marielle ha prenotato un appuntamento e sapeva che sarebbe stata nei guai per una colonscopia da $ 1.100, circa il triplo di quanto ha pagato per lo stesso test in uno stato diverso. Circa tre quarti del conto saranno una "tassa di allegato" per la procedura in una clinica di colonscopia. (KHN ha accettato di non rivelare il cognome di Marielle perché era preoccupata che parlare apertamente potesse influenzare il desiderio del suo medico di gestire le sue condizioni mediche.)

La colonscopia preventiva è coperta senza condivisione dei costi per il paziente ai sensi dell'Affordable Care Act, ma la colonscopia per i pazienti con condizioni esistenti, come Marielle, non lo è. Uno studio del 2019 ha rilevato che i pazienti con malattie infiammatorie intestinali, incluso il morbo di Crohn, devono sostenere circa $ 23.000 di costi sanitari all'anno. I soli trattamenti farmacologici possono costare decine di migliaia di dollari all'anno.

Ma fare shopping in giro era frustrante. Sebbene San Antonio abbia molti uffici di gastroenterologia, più di due dozzine di loro sono controllate dallo stesso gruppo di private equity.

Nel 2018, Texas Digestive Disease Consultants, uno dei più grandi studi di gastroenterologia indipendenti della nazione, ha annunciato un accordo con la società di private equity Waud Capital con sede a Chicago per espandersi fornendo servizi di gestione ad altri medici. A quel tempo, lo studio con sede a Dallas aveva 110 sedi, principalmente in Texas, inclusa San Antonio. Oggi, il suo gruppo di gestione, GI Alliance, opera in una dozzina di stati con più di 400 sedi e sta crescendo rapidamente.

Con il dominio del mercato arriva l'opportunità commerciale di fissare e mantenere prezzi elevati. "È praticamente l'unico gioco in città", ha detto Marielle.

Il private equity, noto per produrre dividendi da investimenti in rapida evoluzione in aziende in difficoltà in molti settori, ha guadagnato un interesse sempre più attivo nell'assistenza sanitaria negli ultimi dieci anni. Negli ultimi anni ha investito in pratiche di gastroenterologia per sfruttare il potenziale di entrate per soddisfare la crescente domanda.

"Siamo nell'età dell'oro dei vecchi straights", ha scritto un gestore degli investimenti nel 2017.

Stanchi di dover gestire l'attività sempre più complessa della gestione di una clinica, spesso tentati dalle fantastiche offerte offerte dagli investitori, sempre più medici hanno stretto partnership o addirittura venduto i loro studi a fondi di private equity. Così ora i gestori degli investimenti controllano le decisioni finanziarie dei numerosi studi medici che si occupano dei pazienti celiaci. Poiché il profitto è il fattore principale, i pazienti potrebbero scoprire che stanno pagando molto di più per le stesse cure - o meno.

I Centers for Disease Control and Prevention hanno recentemente abbassato l'età in cui gli americani sani sono invitati ad avviare screening di routine del cancro del colon, assicurando che la maggior parte avrà colonscopie regolari a partire dall'età di 45 anni. E la popolazione sta invecchiando, il che significa che più persone dovranno farlo sottoporsi a colonscopie regolari.

Per quelli di età pari o superiore a 65 anni, Medicare sceglie la scheda. Ma anche quando viene rilevato un tumore benigno durante un semplice esame, i pazienti a volte finiscono con fatture inaspettate. I fornitori meno accurati spesso trovano il modo di fatturare alcuni servizi, come il monitoraggio dell'anestesia fuori rete.

Gli studi dimostrano che investire in private equity nel settore sanitario porta a maggiori spese inattese e costi complessivi per i pazienti più elevati. La fatturazione a sorpresa è la pratica di addebitare ai pazienti assicurati le cure al di fuori della rete ricevute a loro insaputa, anche in situazioni di emergenza e in altre strutture interne alla rete.

Prima che quest'anno entrasse in vigore un divieto federale sulla fatturazione a sorpresa, era normale che i pazienti ricevessero una fattura costosa dopo essere stati curati da un medico del pronto soccorso che lavorava per il servizio per l'impiego di proprietà del private equity, un problema che gli esperti di politica affermano non è. Un difetto ma un modello di business per le società di private equity.

Quasi il 10% dei 14.000 gastroenterologi del paese erano partner o impiegati da un'organizzazione sostenuta dal private equity lo scorso autunno, secondo un rapporto di Physician Growth Partners, che rappresenta gruppi di medici indipendenti nelle transazioni con il private equity.

Nel 2021, il numero di acquisizioni di private equity di studi di gastroenterologia è cresciuto del 28% rispetto all'anno precedente, secondo Spherix Global Insights e Fraser Healthcare.

Praveen Southrom, che gestisce una società di consulenza per studi medici, ha affermato che le complesse normative governative, le innovazioni tecnologiche e le pratiche del settore assicurativo hanno spinto molti gastroenterologi a vendere azioni nei loro studi. Molti medici sostengono che i tassi di rimborso sono troppo bassi per stare al passo con le complesse trattative con le compagnie assicurative e altri costi crescenti di gestione di una clinica indipendente.

In genere, il private equity acquista una partecipazione in uno studio medico, quindi adegua le sue operazioni per renderlo più redditizio. Potrebbe passare a fornitori più economici, abbreviare i periodi di appuntamento, fatturare in modo aggressivo o licenziare dipendenti, solo per citarne alcuni, il tipo di modifiche che consentono di risparmiare denaro a spese della cura del paziente.

A dicembre, NBC News ha riferito di come un gruppo di dermatologi di proprietà privata si esercitava a sovraccaricare i pazienti, mancando i risultati dei test e facendo affidamento sulla manodopera a basso costo di assistenti medici e infermieri che potevano perdere diagnosi critiche.

Uno studio dell'anno scorso del National Bureau of Economic Research ha mostrato che quando il private equity possedeva una casa di cura, i pazienti avevano maggiori probabilità di morire nei primi mesi lì e più probabilità che venissero prescritti farmaci antipsicotici, che sono noti per aumentare la mortalità negli anziani . La spesa dei contribuenti per procedura o servizio presso una struttura di proprietà di private equity è aumentata di circa l'11%.

Il private equity ha mostrato un forte interesse per le pratiche sanitarie che svolgono azioni ad alto volume, in particolare quelle con potenziale di crescita.

Jane Chu, ricercatrice dei servizi sanitari presso la Oregon Health & Science University di Portland, che ha condotto il suo studio sul ruolo della proprietà privata nell'assistenza sanitaria. "E queste sono cose che aumenteranno di dimensioni nel tempo con l'invecchiamento della popolazione".

In genere, ha affermato Zhou, gli investitori iniziano acquisendo una pratica ben performante, o un gruppo di pratiche, in un'area geografica, chiamata "pratica di piattaforma".

“È ben consolidato. "Ha un certo riconoscimento del marchio", ha detto Zhou. "Ha un buon accesso al mercato. Potrebbero esserci più siti. Ha molti pazienti già collegati allo studio e stanno acquistando questo, e ci sono opportunità di consolidamento".

Le fusioni creano gruppi più grandi con più potere di negoziare le tariffe con gli assicuratori e addebitare ciò che vogliono. La possibilità di sfruttare un buon nome per una pratica rispettabile da sola può renderla un investimento prezioso.

Queste pratiche mediche sono considerate un investimento a breve e medio termine, ha affermato Zhou, con un periodo medio da tre a otto anni prima che gli investitori vendano.

Suthrum ha affermato che le società di private equity sono brave a presentare le loro ragioni ai medici, assicurando loro che consentiranno ai medici di fare la medicina mentre l'azienda fa il lavoro.

I medici pensano: "Se voglio sopravvivere, dovrò vendermi all'ospedale o, qual è l'alternativa?" Sutter ha detto in un'intervista. "L'alternativa è il private equity".

Questo articolo è tratto da episodio finale Da "braccio e gambaUn podcast sul costo dell'assistenza sanitaria, prodotto in collaborazione con KHN.

KHN (Kaiser Health News) è una redazione nazionale che produce giornalismo di approfondimento sui temi della salute. Insieme all'analisi e al sondaggio delle politiche, KHN è uno dei tre principali fattori trainanti KFF (Fondazione Famiglia Cesare). KFF è un'organizzazione senza scopo di lucro che fornisce informazioni su problemi di salute alla nazione.

Questa storia è apparsa originariamente su Fortune.com

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